大宋开国之初,作为弟弟的赵光义(宋朝建立以后,赵匡义改名为光义),紧随哥哥赵匡胤之后在平定战乱和治理国家中立下了不少功劳。他们的母亲杜太后是一个非常有政治眼光的女人。赵匡胤(以下简称赵)发动兵变以后他的部下加快了步伐先行回到开封,向他的母亲杜氏报喜说:“您的儿子做皇帝了。”老太太对此并不是很惊讶,只是回答说:“我的儿子向来都有大志,今天终于如愿以偿了。”

赵登基之时,杜太后的身体还好,经常以皇太后的身份参与国事,宋太祖为母亲在朝堂上举办庆贺大礼,群臣都纷纷上前祝贺。杜太后却面有忧色,看起来一点都不高兴,有臣子纳闷的问他:“母以子贵,您现在也贵为皇太后,还有什么不高兴的事吗?”杜太后说:“你们只知道其中一点,却不知第二点。做皇帝太难了,一个人位居万万人之上,国家治理的好,自然能够受到臣民的尊重,可要是治理的不好,就会受到很大的惩罚,到时候想做普通老百姓过太平日子也办不到了。”太祖一听,赶紧跪在地上说:“母亲的教诲儿子当永远记在心里。”

相传杜太后病重时,宋太祖一直陪在他身边侍奉她喂汤药。有一天,她突然问他说你知道为什么能做天子吗?宋太祖觉的母亲重病卧床,不是讨论这个问题的时候,嘴里只是只吾着不回答。但是杜大后仍然追问他,不得已他只好回答说:“这都是靠祖上和太后的福气呀!”杜太后微微笑着说:“怎么可能是这样呢?你之所以能够成为天子。全是因为周世宗死后继位的国君太过年幼,如果当时是一位成年人继位的话,你哪有机会当上天子啊。如果将来你不行了,你应该传位给光义,光义再传给小弟廷美,这样宋氏的江山都会掌握在成年人手里。赵氏子孙也就能长久富贵了。”太祖俯在地上不住磕头说:“儿子一定听从母亲的教诲。”杜太后随后叫来赵普要他把这个传位的次序写成盟誓,并藏在一个精致的小箱子内。这就是所谓的金匮之盟。

太祖皇帝和弟弟赵光义的感情非常深厚。当两个人同在周世宗柴荣手下当差的时候,就经常在一起喝酒聊天。赵武艺超群,而弟弟光义也喜欢读书,两个人在一起纵论天下,表露出浓厚的英雄气概。赵发起兵变时,光义出了不少力。光义本人具有较高的政治手段,受到哥哥的重用也是在情理之中。光义当过开封府尹,后来被封为晋王,地位在皇帝之下,宰相之上。太祖在亲征李筠和李重进的时候,他留守京城的重任就交给了光义任命他为大内都点检。赵正是在这一官职上发动的兵变,难怪大军出征时京城内又有点检做天子的谣传。但是他本人并不在意,这足以见他对光义的信任。

到了公元976年,南方的割据势力中只剩下了一个有名字却没有实力的吴越。这个时候的赵心中仍然满是大志,在寒冬的十月里,仍然非常有兴致的到校场上看部队练兵,以致于众将士以为太祖不久就要亲自前往太原征讨北汉了。太祖随后赶到靖王光义的府邸,兄弟两个人宴饮甚欢,没想到回到皇宫后,太祖突然旧病复发,从此之后就卧床不起朝廷上的一切事务都交给了弟弟光义料理。

到了10月19日夜开封突然下起了大雪,这一天,太宗命人叫晋王入宫。光义来后,太宗命左右内侍一起退出。只留下两个人一起喝酒,商讨国家大事,宫女和宦官远远的站在外面,只听得太宗和光义两个人的话语断断续续却听不清谈话的内容。不大一会儿,只看见室内烛影摇晃远远的看到光义的影子连连在窗户上摇晃,好像在躲避什么,而太祖则手持玉斧戳地,发出很大的声响。接着,内侍们就听到宋太祖发出非常惨劲的声音:“你好自为之。”这一声过后,光义快步走出寝门,唤来内侍让他们速请皇后,皇子等人到来。等这些人陆陆续续到达寝宫发现太祖皇帝早就归天了。

有内侍捧出杜太后的遗诏,宣告传位给晋王。皇子德昭等人知道争也没有用。只有皇后向光流着眼泪对光义说:“我们母子的性命就托付给官家了。”光义赶紧说道:“当同倍富贵,请不要多虑。”于是赵光义便在太祖灵前正式登上了皇位,史称宋太宗。关于烛影斧声,在宋代时就有各种各样传说。有人说光义很喜爱已归降的后蜀主孟昶的妃子花蕊夫人。孟昶死后,花蕊夫人被太祖纳为自己的妃子,而且特别宠爱。当时太祖因病卧床,深更半夜的光义胆子大了起来。以为太祖已经熟睡了,便趁机调戏花蕊夫人没想到太祖惊醒,要用玉斧坎他,很快病重的赵太祖就被气死了。也有人说是兄弟两人在室内喝酒喝到深夜时,两人突然起了争执,光义干脆用玉斧劈死了太祖。还有人说金匮之盟实际上并不是杜太后的旨意,只是太宗和赵普捏造出来的。因为太祖死的不明不白,太宗为了显示其即位的合法性。便拿出杜太后的遗诏以达到稳定人心的目的。

太宗上位之后任命他的弟弟赵廷美为开封尹兼中书令,封为齐王,相当于他即位前的位置。皇子德昭和德芳都被封为节度使。廷美的子女也称为皇子,皇女。太祖的三个女儿也被封为公主。太祖的旧部也受到了优待,就是太祖在世时曾加以处罚或想要处罚的人,太宗都予以赦免。光义的这些举措,有效地聚拢了人心,在短时间内达到了巩固帝位的目的。随着帝位的巩固,太宗开始培养和提拔自己的亲信。原来晋王府的幕府成员如程羽,张平等人都陆续进入朝廷担任要职,慢慢的替换了宋太祖朝中的大臣。一批元老宿将如赵普、向拱等也被太宗陆续罢免,并把他们调到京师附近做官,便于控制。

他还通过扩大科举取士人数的方式来改变政局。他在位时期,第一次科举就比太祖时期最多的人数猛增了两倍多。这些士子被录取后地位通常青云直上,在朝廷中出任各种职务,太祖朝中的老臣很快就被他们所取代,这些天子门生无疑对太宗心存感激,非常情愿地为新皇帝效力。这样整个朝廷逐渐变了样,朝廷的权力牢牢地掌握在的太宗的手里。接着,太宗又采取措施改变既定的皇位继承人。

皇子德昭跟随太宗征伐北汉。宋军中有传言说太宗已经死了,有人建议拥立德昭为皇帝,因此太宗对德昭起了深深的猜忌,听到皇帝的嘲讽之话后他十分愤怒,同时也感到了皇上对他的猜忌。回家以后德昭便自杀了。就在德照昭后的一年,他的弟弟也就是赵匡胤最后的一个儿子赵德芳也接着死去,年仅25岁,传说德芳是一个非常贪吃的人是因为吃的太多肥猪肉而胀死的。史书上只说他是因病而死,却没有具体的说是得了什么病。

这样一来,宋太祖剩下的两个儿子在光义继位后的六年中相继死去。就过了一年,有人向太宗告发齐王赵廷美阴谋加害皇上,于是太宗解除了他的官职,并将他送到西州闲住,接着又有人告发廷美在西州常常怨恨不已,太宗又废除了他的王位,将其迁往房州安置,不久得病死了,而告发他的人也很快被太宗流放死在了边远之地。搞掉廷美以后,太宗让自己的儿子顶替了廷美的位置并立其为太子。至此,金匮之门完全被废弃,而太宗做的这一切,也更加让人猜测烛影斧声的真正内容。